El relieve terrestre

1.La estructura de la Tierra.

Nuestro planeta es una gran esfera un poco achatada por los polos que se divide en tres capas concéntricas llamadas: corteza, manto y núcleo. Sobre la corteza es donde vivimos y en la que se desarrollan las diferentes formas del relieve.

Imagen 1. La estructura de la Tierra. Fuente:Ed. Edelvives

La estructura de la Tierra. Fuente:Ed. Edelvives

La corteza terrestre no es lisa y tiene un grosor muy desigual. En algunas zonas es más grande porque emerge formando continentes con cotas de hasta 8.848 metros de altura (Pico Everest), y en otras es más delgada porque se sumerge hasta los 11.022 metros de profundidad (Fosa de las Marianas).

De todas estas partes, el lugar en el que se desarrolla la vida se llama biosfera. Y ella está formada por la litosfera (continentes), la hidrosfera (mares, océanos, ríos, acuíferos, etc) y la atmósfera (capa gaseosa que envuelve a la Tierra).

2. La formación de los continentes.

La corteza terrestre está fragmentada en placas tectónicas que flotan sobre el manto de la Tierra moviéndose y desplazándose desde hace 225 millones de años. Al principio, todas las tierras emergidas estaban unidas formando un supercontinente llamado Pangea, rodeado por un gran océano llamado Pantalasa. Con el paso del tiempo se fueron separando hasta situarse en el lugar que ocupan en la actualidad.

Placas tectónicas del planeta. Descargar archivo en alta resolución. Fuente: wikipedia.org

 

La deriva de los continentes  se produce por el movimiento de las placas tectónicas. Estos movimientos tienen su origen en las corrientes convectivas del manto producidas por el cambio de temperatura que experimenta  el magma. Cuando se calienta asciende y cuando se enfría, se solidifica y desciende, generando un movimiento circular que hace mover las placas tectónicas.

El choque de las placas tectónicas puede provocar terremotos, la erupción de volcanes y la formación de montañas. Pero, ¿cómo podemos saber que las placas se mueven? Principalmente por estas razones.

  • Podemos observar como algunos continentes encajan entre sí.
  • Se han encontrado fósiles de los mismo organismos en continentes tan alejados hoy día como África, Australia o la Antártida.
  • Los geólogos  han detectado que los lugares donde se sitúan los volcanes son las líneas de separación de estas plataformas.

Estas razones anteriores llevaron a los científicos a plantear y desarrollar la teoría de la deriva de los continentes, propuesta por primera vez por Alfred Wegener en 1912. Este científico alemán proponía que los continentes se desplazaban sobre el manto de la Tierra. Idea corregida posteriormente, cuando a partir de 1950 la teoría de la deriva de los continentes fue aceptada por la comunidad científica.

Imagen 3. Teoría de la deriva continental

Teoría de la deriva continental

En definitiva, sobre la litosfera encontramos:

  • Océanos, que son las masas de agua que cubren la corteza terrestre y ocupan el 70% aprox. de la superficie de la Tierra.
  • Continentes, que son las zonas de la corteza terrestre que están por encima del nivel del mar y que representan el 30% de la superficie de la Tierra.

3. La formación del relieve terrestre.

La superficie de la Tierra tiene forma irregular y accidentada. A todo este conjunto  de formas que encontramos en la superficie terrestre (cordilleras, llanuras, perfiles costeros, etc.) y que le dan ese aspecto irregular lo denominamos relieve.

El relieve terrestre ha ido y continúa cambiando fundamentalmente por dos razones:

  • Por la acción de agentes internos como los plegamientos, las fallas, los terremotos y los volcanes.
  • Y por los agentes externos como el agua, el viento, la vegetación y la acción de los seres humanos.

3.1. Agentes internos

Son las que se producen en el interior de la Tierra, donde el magma provoca que las placas tectónicas se muevan lentamente provocando la formación de un relieve plegado o fallado:

  • El relieve plegado o los plegamientos son ondulaciones de la superficie terrestre originadas por la fuerza compresiva de los movimientos tectónicos sobre rocas blandas. La parte superior convexa del plegamiento se denomina anticlinal y la parte  inferior y cóncava sinclinal.
  • El relieve fallado o fallas son fracturas de la superficie terrestre originadas por la fuerza compresiva de los movimientos tectónicos sobre rocas duras. Al romperse el suelo los bloques resultantes se desplazan y forman un relieve de desniveles.

El desplazamiento de las placas tectónicas puede originar:

  • Terremotos

    Estánprovocados por el choque de placas que generan una vibración o temblor en todas direcciones en forma de ondas sísmicas. Donde se origina el terremoto se llama hipocentro, y el lugar de la corteza más cercano al hipocentro, y el lugar de la corteza más cercano al hipocentro se denomina epicentro. Cuando el epicentro se encuentra e el fondo del mar se pueden producir grandes olas, que en algunas ocasiones alcanzan gran altura y se llaman tsunamis. Nuestra C. Valenciana es una de las zonas de España con mayor riesgo sísmico.

  • Volcanes.

    Son aberturas en la superficie terrestre a través de las cuales se expulsa materia incandescente, gases y cenizas procedentes del magma del interior de la Tierra. El magma sube a través de la chimenea hasta el cráter y de ahí al exterior. La erupción volcánica se produce cuando salen al exterior gases, piedras y lava incandescente. Algunos ejemplos de relieves de origen volcánico son el monte kilimanjaro en África, o las islas Canarias en España. En función de su actividad los volcanes pueden encontrarse en tres estados: activos (manifiestan actividad volcánica), en reposo (sin actividad, pero con posibilidad de despertarse), y extinguidos (ya no pueden volver a tener actividad volcánica).

 Agentes internos del relieve

3.2. Agentes externos.

Son los que se producen sobre la corteza terrestre y acaban de dar forma al relieve y principalmente son las siguientes:

El agua.

Es el principal agente modelador del relieve, desgasta su superficie de manera diferente según la forma en que entra en contacto con ella. Puede ser en forma de:

  • Lluvia, arrancando y transportando  pequeños fragmentos de roca y vegetación al caer.
  • Ríos, según el curso la erosión varía. En el curso alto con gran pendiente puede provocar hondos y estrechos desfiladeros, y en el curso bajo suele dar lugar a amplios valles o terrazas fluviales, deltas y meandros.
  • El mar (olas y corrientes marinas) actúan sobre el litoral desgastando (abrasión) las rozas salientes creando golfos, cabos o playas.
  • Aguas subterráneas dan lugar a paisajes muy peculiares en forma de cuevas, galerías subterráneas, estalactitas y estalagmitas.
  • El hielo en forma de glaciares desgasta el terreno dando lugar a superficies lisas y sin vegetación.

El viento.

A través de las partículas que transporta en suspensión arrancadas de las rocas, desgasta el terreno. El viento constante forma estructuras como las dunas y otras formaciones del relieve.

La vegetación.

Ejerce un papel fundamental en la formación del relieve debido al aporte de materia orgánica. Por una parte protege de la erosión, por otra, las raíces de las plantas y árboles pueden partir rocas o evitar desprendimientos en las laderas de las montañas.

El ser humano.

Su acción sobre el relieve se ha intensificado cada vez más debido al progreso técnico, provocando un cambio radical en el medio natural: tala de bosques, incendios, ciudades, autopistas, canteras y minas, etc.

4. Las formas del relieve terrestre.

La corteza terrestre está sometida como hemos visto a la acción de los agentes internos y externos, modificando el relieve y generando diferentes unidades del relieve como estas.

Formas del relieve. Fuente: Ed. Vicens Vives

 

5.La hidrosfera.

La hidrosfera es el conjunto de masas de agua que existen en el planeta. La componen los mares, océanos, ríos, lagos, casquetes polares, glaciares, aguas subterráneas y el vapor de agua de la atmósfera. El agua es un recurso fundamental para la vida en la Tierra y ocupa aproximadamente el 70% de la superficie.

Los principales ríos del mundo (Fuente: http://recursostic.educacion.es)

La dividimos en:

  • Aguas oceánicas: Es salada y está compuesta por mares y océanos. Ocupa el 97,3% de la superficie.
  • Aguas continentales: Es dulce y ocupa el 2,7% de la hidrosfera. El agua potable es un recurso cada vez más escaso y motivo de conflictos y desigualdades entres los seres humanos.

6. Continentes y océanos.

La Tierra está dividida en seis continentes  de diferentes tamaños y características:

  • Asia: Es el más extenso con 43 millones de Km2, y el más poblado del planeta con más del 60% de la población mundial. Está formado por una gran masa continental situada en la parte oriental de Eurasia en el hemisferio norte, y por numerosas islas. En él distinguimos grandes llanuras al norte, elevedas cordilleras en el centro-sur, grandes penínsulas en sur y archipiélagos en el este.
  • América:  Es el segundo continente más extenso con más de 42 millones de Km2. Se extiende de norte a sur s lo largo de sus 15.000 km por los dos hemisferios del planeta y separa los dos grande océnanos del planeta: el Atlántico y el Pacífico. Se suele dividir en dos subcontinentes: América del Norte y América del Sur, unidos por el istmo de América Central.
  • África: Es el tercero en extensión con unos 30 millones de Km2. Está situado al suroeste de de Asia y al sur de Europa, separadas por el mar Rojo y el mar Mediterráneao respectivamente. Ocupa la zona intertropical. Su relieve es bastante llano pero con algunos macizos montañosos, posee grandes depresiones causadas por la erosión y sedimentación y actualmente ocupadas por cuencas de grandes ríos y lagos.
  • Europa: Situada en la parte occidental de Eurasia y separada de Asia por la cordillera de los Urales y del Caúcaso, y por los mares Caspio y Negro. Es una gran península de Asia.  Posee unos 10 millones de Km2.
  • Antártida: Está situado en el polo sur con una forma casi circular de 13 millones de Km2. Contiene en estado sólido el 80% de agua dulce del planeta. Está rodeada por los océanos Pacífico, Atlántico e Índico. Está prácticamente deshabitado, excepto por la comunidad científica y algunos militares que habitan en las pocas estaciones científicas existentes.
  • Oceanía: Junto con sus 10.000 islas suman 9 millones de Km2. Está situada al sureste de Asia en el océano Pacífico y los solemos dividir entre Oceanía, Melanesia, Micronesia y Polinesia.

Los continentes del planeta según el modelo se distinguen 5, 6 o 7 (Fuente: Wikipedia)